Eliminatoria: panorama de una jornada clave

Entre Jueves y Viernes santos, vuelve a rodar el balón con la mira puesta en el Mundial de Rusia-2018. Chile-Argentina y Brasil-Uruguay, los duelos más atractivos. Colombia reta a la altura.

Colombia Mundial en Contravía rumbo a Rusia-2018Disputadas solo 4 de las 18 jornadas previstas, nadie puede sentirse por fuera del Mundial de Rusia-2018. Aún es mucho el camino que queda por recorrer, aunque para algunos la premisa es clara: ¡No se puede ceder más terreno! Esa es la consigna bajo la cual, alternando con la pasión religiosa de la Semana Santa, los aficionados al fútbol en Suramérica vivirán un nuevo capítulo de ese largo, tortuoso e incierto camino que conduce a la Copa Mundo. Un capítulo que, valga resaltarlo, nada tiene que ver con lo ocurrido en 2015, pues ahora el escenario es distinto: esa página ya se pasó y ahora hay que comenzar a escribir una nueva historia.

Colombia Mundial en Contravía rumbo a la Copa América Centenario
Tras la victoria en Barranquilla, Argentina espera no sufrir más en esta eliminatoria. Se encomienda, como siempre, a lo que pueda hacer el astro Lionel Messi (FIFA.com).

Ecuador y Uruguay fueron los que lamentaron que la eliminatoria se suspendiera luego de las primeras cuatro jornadas, las que extrañaron que el formato de juego no fuera el mismo que nos llevó a Estados Unidos-1994. El elenco del argentino Gustavo Quinteros, sorpresivamente, tomó el listón con cuatro victorias consecutivas, incluida la primera de su historia sobre Argentina en Buenos Aires. El conjunto del Maestro Óscar Washington Tabárez, mientras, aunque cayó en su visita a Quito, les huye a los fantasmas de la repesca y cerró la campaña del año anterior con un sonoro triunfo por goleada sobre Chile, el equipo de moda en el continente por aquel entonces.


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Brasil y Paraguay, por su lado, darían lo que fuera necesario para que el tiempo se congelara y les anunciaran que están clasificados para el Mundial-2018, para así acabar con la incertidumbre y las dudas que rodean su tránsito. Los demás, en cambio, agradecieron que la actividad programada para el 2015 se suspendiera para así poner fin a los tormentos. Chile comenzó con gran fuerza, pero pronto se desinfló y cayó al quinto puesto, en medio de una recia tormenta que le costó el puesto al técnico Jorge Sampaoli, gestor del primer título de su palmarés: la Copa América-2015. Argentina y Colombia también recibieron bien la tregua, que abría un período de casi cinco meses apto para intentar recomponer su comprometedora situación. Para Bolivia, Perú y Venezuela, finalmente, fue detener la caída libre que los alejara, definitivamente, de la Copa Mundo.

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Con el regreso de Luis Suárez, Uruguay visita a Brasil con la clara intención de mantenerse en los puestos de arriba (FIFA.com)

Pasó la Navidad, se celebró el Año Nuevo y llegó 2016. Los futbolistas regresaron a la actividad en sus equipos, en las ligas locales a lo largo y ancho del planeta fútbol, y ahora vuelve la acción. Será la única doble jornada del primer semestre, antes de que los mejores futbolistas del continente se reúnan primero en Estados Unidos, con ocasión de la Copa América Centenario, y luego en Río de Janeiro, durante los Juegos Olímpicos. Por eso, más allá de si el balance numérico resulta decisivo para alguno de los elencos, en lo anímico y lo futbolístico los enfrentamientos de esta semana serán claves. Tan pronto se detenga el balón el próximo martes 29 de marzo, la eliminatoria habrá consumido el primer tercio de su programación y quizás sea todo para algunos, quizás ya no haya oportunidad de cumplir el sueño de llegar a Rusia-2018.

El primer duelo de la jornada lo protagonizarán Bolivia y Colombia, en La Paz. Con tres derrotas en cuatro presentaciones, los de Julio César Baldivieso no pueden darse el lujo de ceder más puntos en casa. Muy poco duraron las ilusiones de los aficionados bolivianos en esta eliminatoria, pues bien pronto el equipo comenzó a transitar por caminos cuyo punto final es conocido de sobra: la eliminación. Sin un grupo de la jerarquía futbolística de aquel que le permitió asistir por primera vez a la Copa Mundo por méritos propios, en Estados Unidos-1994, Bolivia sabe que su sueño pasa por casa. Los puntos que no pueda conseguir en la altura difícilmente los obtendrá en predios ajenos. Por eso, contra Colombia la victoria es imprescindible. Bolivia está a 4 puntos del quinto lugar, el que otorga el derecho a la repesca, y alejarse de allí será quedar sometido a una presión que puede resultar muy dañina.

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Las ilusiones de Perú pasan por su poder ofensivo, encomendado a José Paolo Guerrero. Los incas reciben a Venezuela (FIFA.com).

Tras el cúmulo de alegrías que se vivieron en la eliminatoria anterior, y de un Mundial inolvidable en Brasil-2014, Colombia volvió a la senda de la incertidumbre, los sinsabores, las críticas y el sufrimiento. La Tricolor, claramente, es bien distinta a la que tantas sonrisas les arrancó a los hinchas y se trata, por el contrario, de una versión en proceso de construcción. En los partidos del año pasado, el técnico José Pékerman echó mano de la base armada, pero la cosecha de puntos fue exigua. Entonces, para enfrentar a Bolivia remozó la nómina con una idea clara: juegan los que mejor presente ofrecen (no los consentidos de la prensa, ni los que actuaron bien en el pasado). Una apuesta arriesgada, sin duda, pero es mejor cambiar y exponerse que morirse en la suya sin haber intentado algo distinto.

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De la mano de James Rodríguez, Colombia espera levantar cabeza. Visita a Bolivia, en La Paz, y luego recibe a Ecuador.

También en la tarde, Ecuador espera la visita de Paraguay. El equipo de casa, el único que ganó todas las citas disputadas el año pasado, espera seguir abonando el terreno para convertirse en uno de los representantes de Suramérica en la próxima Copa Mundo. Tras una floja Copa América, nadie esperaba que Ecuador tuviera ese comienzo perfecto que le permitió arrebatarles el protagonismo a los grandes. Haciendo gala de una desconocida contundencia ofensiva y de la ya reconocida seguridad defensiva, el cuadro de Quinteros es el único invicto de la competencia. Aunque echará de menos a Felipe Caicedo, uno de sus ases ofensivos, por la dinámica de su juego y la mentalidad exhibida es indudable que exigirá al máximo a su rival. Mantener el buen ritmo marcado en 2015 es el reto para este sorprendente Ecuador, que por ahora ríe y sueña.

Paraguay, por ahora, ocupa la última plaza que otorga cupo directo a Rusia-2018, pero su irregular desempeño no alimenta las esperanzas de los todavía desconfiados aficionados guaraníes. Aunque bajo el mando del argentino Ramón Ángel Díaz la Albirroja mejoró sus más recientes producciones, también es cierto que no consigue aún una línea de rendimiento estable, que sustente los sueños de los hinchas. Como visitante venció agónicamente a Venezuela y cayó con Perú, pero la altura es una prueba más difícil. Mientras consigue terminar de armar el rompecabezas y definir el equipo ideal, el Pelado sabe que cualquier punto que pueda sumar es importante, especialmente porque la siguiente escala, como local, será contra Brasil. Una doble jornada de alto riesgo para los paraguayos, que sueñan con volver a la Copa Mundo lo más pronto posible.

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El Brasil de Dunga, que suma, pero todavía no convence en lo futbolístico, será anfitrión de Uruguay. Un clásico en Viernes Santo.

El horario nocturno se abrirá con un clásico: Chile-Argentina. Con las imágenes de la final de la Copa América aún frescas en la memoria, la Roja y la Albiceleste vuelven a verse las caras en Santiago. Como lo dijo el arquero Sergio Romero, no será una revancha, porque son otras las circunstancias, son otros los incentivos, es otra la competencia. Será bien distinto a la noche de aquel 4 de julio de 2015; de hecho, Chile ya no tendrá en el banquillo técnico a Jorge Sampaoli, sustituido por el también argentino Juan Antonio Pizzi. Y llega con grandes interrogantes, tras una doble jornada negativa: empate con Colombia como local y derrota por goleada en Montevideo. ¿Volverá a ser la Roja la misma de las dos primeras fechas?, es una de las diversas preguntas que deberá responder en el campo, con buen fútbol y goles, la actual reina continental.

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Ecuador es una fiesta en esta eliminatoria rumbo a Rusia-2018. El elenco de Quinteros, que está invicto, recibe a Paraguay.

Argentina, que comenzó con el Cristo de espaldas, recompuso el camino de la misma manera que lo había hecho cuatro años atrás: venciendo a Colombia en Barranquilla. Esa victoria le dio un inesperado impulso que la encumbró en la eliminatoria rumbo a Brasil-2014, un efecto que los dirigidos por Gerardo ‘Tata’ Martino esperan se repita. Aunque las persistentes lesiones de sus figuras siguen atormentando a la Albiceleste, los hinchas se encomiendan a Lio Messi, el mejor del planeta fútbol, que llega en un momento estelar. Recuperado de las dolencias físicas, el as del Barcelona espera encarrilar a un equipo que, por lo visto hasta ahora, está en deuda futbolística con sus aficionados. Un éxito del otro lado de la cordillera de los Andes sería ideal para Argentina antes de recibir a una Bolivia que frecuentemente provocó dolores de cabeza.

En Lima, mientras, Perú y Venezuela disputan un juego crucial. Tras un 2015 aciago, a incas y patriotas solo les sirve ganar: necesitan reducir la distancia que los separa de los puestos de clasificación y, sobre todo, darse un respiro. Es claro que el equipo de Ricardo ‘Tigre’ Gareca contabiliza menos puntos de los que mereció en la cancha, pero esa es una circunstancia que no se puede modificar. La falta de efectividad ofensiva y las recurrentes falencias defensivas dejaron a Perú en una incómoda posición. La caída frente a Chile es un pesado lastre que no se puede repetir, de ahí que la victoria frente al colero de la eliminatoria sea un imperativo. El hincha inca, además, espera que su selección sea el equipo competitivo que sabe ser protagonista en la Copa América, no el que pierde la memoria futbolística cada vez que empieza el camino a la Copa Mundo.

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Encontrar una línea estable de rendimiento es la premisa de Ramón Díaz con Paraguay. La visita a Quito es de alto riesgo para la Albirroja.

Venezuela, se sabe, es el único que todavía no sumó. Una nueva derrota significará empezar a echarle tierra al sueño de ir al Mundial. Después de que en eliminatorias anteriores la Vinotinto despertó el orgullo de sus aficionados, en esta ocasión volvió a las andadas: su nivel futbolístico es muy pobre y, para rematar, los rumores de enfrentamientos entre técnico y jugadores no han podido ser sofocados. Venezuela tiene la soga al cuello y son pocas las oportunidades que le quedan para mantener vivas sus aspiraciones. Lo cierto es que el elenco de Noel Sanvicente en algún momento sumará, y Lima puede ser ese punto de partida para relanzar su candidatura.

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El hincha de Venezuela no se resigna y espera que, pronto, su selección salga del letargo y comience a sumar. ¿Será en Lima?

La jornada se cerrará, el Viernes Santo, con un clásico: Brasil- Uruguay. La Arena Pernambuco, de Recife, recibirá a dos de los candidatos para adjudicarse las plazas en juego. Como local, el equipo de Dunga contabiliza victorias sobre Venezuela y Perú, pero ahora el reto es mayor: la Celeste ocupa el segundo lugar y parece que el Maestro Tabárez por fin dio en el clavo para sacar el mejor provecho de esta brillante generación. Brasil, en cambio, no termina de convencer y solo los resultados positivos han conseguido aplacar un poco las críticas. De la mano de un estelar Neymar, sin embargo, espera continuar sumando y, sobre todo, armando ese complicado rompecabezas que conquiste los corazones de una torcida que solo se conforma con títulos y vueltas olímpicas.

Para Uruguay, mientras, esta visita es un termómetro para medir su real capacidad. Su victoria en La Paz despertó elogios, la goleada a Colombia sorprendió a propios y extraños, pero la caída en Quito despertó las dudas. Aunque cerró el año a ritmo de fiesta, con un contundente 3-0 sobre Chile, los aficionados charrúas esperan que su selección dé una demostración de poderío frente a uno de los grandes. Sumar en Brasil tendría una variedad de efectos positivos: el deportivo, el sicológico, el de robarle puntos a un rival directo, el de consolidar su opción lejos de ese temible quinto puesto que tanto sufrimiento le ha significado. Una excelente oportunidad para que Uruguay, de nuevo con Luis Suárez en sus filas, diga para qué está en esta eliminatoria.

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Bolivia necesita algo más que el fiel entusiasmo de sus hinchas para aspirar a un cupo. Hacerse fuerte en La Paz es una obligación.

 

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Comunicador social y periodista. Apasionado por los deportes. Escritor de libros. Docente. Emprendedor y soñador, terco y persistente.

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