Claves para entender las eliminatorias a Rusia-2018

Suramérica, protagonista de primer orden en la fiesta ecuménica, vibra con el comienzo de una eliminatoria que promete muchas emociones, grandes dosis de sufrimiento y, por supuesto, varias sorpresas. ¿Cómo recorrerla, disfrutarla y no morir en el intento?

Colombia Mundial en Contravía rumbo a Rusia-2018El calendario de la pasión futbolística de cientos de millones de aficionados en el mundo marca la fecha del jueves 14 de junio de 2018. Aunque restan 974 días para que se dé el puntapié inicial de la vigesimoprimera Copa Mundo en el Luzhniki Stadium de Moscú, los corazones palpitan a ritmo de taquicardia y el sueño de todos está intacto: jugar el último de los 64 partidos del Mundial. Y Suramérica, protagonista de primer orden en la fiesta ecuménica, vibra con el comienzo de una eliminatoria que promete muchas emociones, grandes dosis de sufrimiento y, por supuesto, varias sorpresas.

El triunfo de Bután sobre Sri Lanka, por pizarra de 2-1, el pasado 17 de marzo en el Changlimithang Stadium de Thimpu, puso en marcha el extenso, pero siempre apasionante, camino hacia la Copa Mundo. En total, 209 equipos de seis confederaciones emprendieron la marcha en procura de unirse a Rusia, el anfitrión, como los invitados de honor para un certamen que como siempre atrapará la atención de los hinchas del planeta fútbol. Samoa Estadounidense e Islas Cook (2-0), a comienzos de septiembre, dieron inicio a la aventura de Oceanía, mientras que los representantes de Centroamérica y el Caribe entraron en acción el pasado 8 de septiembre (Guatemala-Antigua y Barbuda, 2-0).

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El emocionante teatro de las eliminatorias ya está en marcha. En noviembre de 2017 se definirán los 31 equipos que acompañarán al local en la vigesimoprimera edición de la Copa Mundo.

Es el turno de Suramérica, una región que tendrá como atractivo principal el regreso de Brasil a la competición, luego de haber clasificado de oficio a la cita de 2014 como dueño de casa. El duelo entre Bolivia y Uruguay, en el estadio Hernando Siles, de La Paz, abrirá las acciones de la región. Somalia y Níger tendrán el honor de abrir fuegos por la confederación africana, este viernes 9 de octubre, mientras que las emociones de la eliminatoria europea, con el campeón mundial Alemania a la cabeza, deberán esperar otros 11 meses: el calendario se pondrá en marcha el 4 de septiembre de 2016 con el duelo entre San Marino y Azerbaiyán, dos de las cenicientas continentales.

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Con el recuerdo de un gran Mundial aún fresco, pero con un presente lleno de dudas e incertidumbres, Colombia emprende el reto de clasificar a Rusia-2018.

Colombia, de nuevo bajo la guía del técnico argentino José Néstor Pékerman, intentará quedarse con uno de los lugares que le permita disputar el sexto Mundial de su historia. En el recuerdo de los hinchas está aún la fantástica actuación de hace poco más de 15 meses, cuando se terminó en el quinto lugar, la mejor figuración de todos los tiempos. Es, sin embargo, otra historia la que comenzará a escribirse este jueves 8 de octubre, pues en el fútbol cada vez que suena el pitazo inicial se arranca de cero. Por eso, para no cometer el error de equivocarse o, peor aún, de dejarse contaminar por las versiones amañadas de los hinchas que se esconden en los medios de comunicación, aquí están las claves para entender las eliminatorias a Rusia-2018:

1. El pasado, pisado
Esta es, quizás, la cáscara en la que más patinan los aficionados. Lo ocurrido en la pasada eliminatoria y en el Mundial de Brasil-2014 ya es historia. Ya fue. Nada de lo que se haya hecho en ese camino condicionará de alguna manera lo que pueda suceder desde que se dé el primer puntapié rumbo a Rusia-2018. Mal haría cualquiera que piense que la historia se va a repetir, que las condiciones son siquiera similares, que los marcadores registrados en el pasado son un condicionante. Las estadísticas, que son muy útiles y prácticas siempre y cuando no se les distorsione, no son más que números: no juegan. Marcan tendencias, pero no definen destinos.

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La afición colombiana vuelve a vibrar con su novia: la Selección Tricolor. Barranquilla es de nuevo el corazón futbolístico del país, un fortín que se espera sea inexpugnable.

Así, entonces, es necesario hacerse el lavado de cerebro para comprender que esta nueva eliminatoria es como una nueva relación sentimental: lo bueno que ocurrió con la anterior pareja lo guardamos en nuestro corazón con especial cariño, valoramos las experiencias que nos dejaron enseñanzas positivas, pero el nuevo camino es distinto; está lleno de expectativas, sueños, objetivos y sorpresas. De hecho, así los nombres sean prácticamente los mismos, ninguna de las selecciones está en el mismo nivel que hace cuatro años. El pasado, pisado, esa es la premisa.

2. Con Brasil es otro cantar
Si las pasadas eliminatorias fueron reñidas y hubo que luchar hasta el último pitazo antes de poder celebrar la consecución del tiquete al Mundial-2014, rumbo a Rusia-2018 será otro cantar. La presencia del pentacampeón orbital le da un toque especial a este largo camino. Aunque es fácil convenir que el elenco dirigido por Dunga es la peor versión de la historia de la Verde amarelha, la tradición, la historia y el innegable talento que aunque sea a cuenta gotas aún exhibe, lo convierten en un rival peligroso. Es, obviamente, favorito para adjudicarse uno de los lugares directos y a pesar de que pueda ser protagonista de sonoras sorpresas, como antaño, también es cierto que condicionará el destino de varios de sus rivales.

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El peor Brasil de toda la historia vuelve a las eliminatorias y, por supuesto, por tradición y pergaminos, es favorito. Será decisivo en el destino de algunos.

Para los chicos de la región, perder con Brasil está dentro de la agenda. Buscarán, eso sí, que sea una derrota decorosa, no una de esas que, por lo abultado del marcador, hacen mucho ruido y generan inestabilidad o, en el peor de los casos, truncan procesos. Los grandes o aquellos que como Colombia y Chile andan en plan de serlo, será un partido de tú a tú, con la convicción de que un triunfo es posible. Lo cierto es que con Brasil la competencia será más dura y algunos tendrán que pensar seriamente en el cupo a la repesca como opción más real para alcanzar un cupo a la Copa Mundo. Las tres últimas veces que el otrora Scratch jugó las eliminatorias, fue primero camino de Suráfrica-2010, primero hacia Alemania-2006 y tercero a Corea del Sur y Japón-2002. En todas las ocasiones, Uruguay jugó el repechaje y Colombia no se clasificó.

3. A lidiar con lesiones y suspensiones
Con Lionel Messi, el mejor jugador del planeta fútbol, a la cabeza, es nutrido y destacado el grupo de figuras ausente en este inicio de las eliminatorias. El brasileño Neymar, los uruguayos Luis Suárez y Édinson Cavani, el chileno Charles Aránguiz, el ecuatoriano Énner Valencia, los colombianos James Rodríguez y Pablo Armero y otros como el venezolano Juan Arango, los bolivianos Marcelo Martins y Rónald Raldés (que se retiraron de sus seleccionados nacionales), son algunos de los nombres más reconocidos. Una rara coincidencia que, sin duda, le restará brillo al primer envión, pero que marcará una característica que puede ser tendencia rumbo a Rusia-2018.

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Lio Messi, que se recupera de una lesión en la rodilla, es la más destacada de una serie de estrellas lesionadas en el inicio de las eliminatorias. Se lo extrañará, sin duda.

Los equipos que pretendan estar presentes en la próxima Copa Mundo tendrán que lidiar con lesiones y suspensiones y, por supuesto, sortear mil y una dificultades más. Bajo este esquema, se sabe que las eliminatorias son una verdadera maratón, no una carrera de velocidad y, entonces, solo llegarán a la meta aquellos capaces de resistir. Los técnicos deberán buscar alternativas, probar estrategias diferentes y/o escoger otros nombres para suplir las ausencias y, especialmente, para conseguir que sus equipos sigan siendo competitivos. Este factor, obviamente, no será disculpa, tampoco una ventaja, pues todos están sometidos a esta clase de contingencias. El que mejor logre tapar esos huecos será, sin duda, el que saque ventaja.

4. Sumar de visitante para desequilibrar
Los puntos que se puedan conseguir a domicilio serán un tesoro. Está claro, según las estadísticas, que ninguno de los diez participantes hará todas las unidades que dispute en casa, así que el botín en casa ajena adquiere un valor superlativo. Esta premisa cobra especial valor en el caso de aquellos equipos que se vean involucrados en la lucha por el cupo a la repesca. En la eliminatoria pasada, por ejemplo, Argentina, que fue primera, logró dos triunfos fuera de su patio (1-2 contra Colombia y Chile), dos rivales directos. Así mismo, en la recta final de la campaña Uruguay venció 1-0 a Venezuela y 2-1 a Perú, triunfos que le permitieron obtener el quinto puesto y, vía repechaje, llegar a Brasil-2015.

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Chile, flamante campeón de América, intentará confirmar su dulce presente y encarrilar pronto la clasificación a Rusia-2018. Los de Jorge Sampaoli empiezan contra Brasil.

No sobra olvidar, de igual manera, que el primer ítem de desempate en caso de igualdad en puntos es la diferencia de goles. Este rubro, de hecho, fue el que dirimió la paridad entre Ecuador, cuarto, y Uruguay, quinto, en la pasada eliminatoria: el elenco dirigido entonces por Reinaldo Rueda acreditó +4, contra el 0 de los pupilos del maestro Óscar Washington Tabárez. Cabe recordar, además, que rumbo a Corea del Sur y Japón-2002 la celeste eliminó a Colombia por esta misma vía: acreditó +7, contra +5 de la Tricolor. Este factor parecer ser una ventaja de los grandes, caracterizados por su variado arsenal ofensivo, y una debilidad de los chicos, cuyas dosis de efectividad se dan a cuenta gotas.

5. ¿Cuántos puntos se necesitan para clasificar?
Los registros de las tres últimas eliminatorias disputadas por los 10 equipos de la región nos indican que se requieren no menos de 28 puntos para obtener el cupo directo y no menos de 24 para acceder a la repesca. Camino de Corea del Sur y Japón-2002, el mejor fue Argentina, con 43 unidades, mientras que el grupo de clasificados lo cerró Paraguay, con 30; Uruguay fue quinto, con 27. Con Alemania-2006 en el horizonte, Brasil encabezó la clasificación con 34 unidades y Paraguay se adjudicó el último tiquete directo, con 28. Uruguay, de nuevo, jugó el repechaje (25). Y, rumbo a Suráfrica-2010, Brasil volvió a ser el mejor y Argentina se quedó con la cuarta casilla, con 34 y 28 puntos, respectivamente.

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Alemania ganó su cuarto título mundial en Brasil-2014 y, si clasifica, buscará el pentacampeonato en Rusia-2018. Esa foto es la que todos se quieren tomar.

De acuerdo con esos antecedentes, entonces, es necesario sumar no menos de 20 de los 27 puntos que se disputen en casa y, como mínimo, otros cinco a domicilio (eso implica, al menos, una victoria). Dado el equilibrio de fuerzas que ha caracterizado las últimas ediciones de la competencia, algo que quedó en evidencia también en la pasada Copa América de Chile, no será una tarea fácil. Es más: probablemente, la cifra para asegurar el tiquete sea menor, dado que se arrebatarán puntos unos a otros y se romperá la lógica que, en teoría, marcan la tradición y la historia. Ganar mucho y perder poco, algo que se dice o se escribe fácil, pero que en la realidad es muy difícil de conseguir, será la llave del éxito. Esa ha sido la tendencia de las últimas eliminatorias y nada hace pensar que en esta ocasión va a cambiar.

Empieza un duro y largo camino de 18 jornadas, cuyo epílogo está previsto para 17 de octubre de 2017. Antes de que ruede el balón, diez sueños están intactos y cuando la caprichosa se detenga, 376 días más tarde, solo cuatro podrán celebrar y uno más tendrá una última posibilidad. Para los cuatro restantes será una tristeza que cargarán por cuatro años más. Como se dice popularmente, hoy todos son campeones, pero tan pronto suene el pitazo final la historia, esta nueva historia, será diferente: cada uno estará en el lugar que verdaderamente le corresponde y solo los mejores podrán mirar hacia Rusia-2018.

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Comunicador social y periodista. Apasionado por los deportes. Escritor de libros. Docente. Emprendedor y soñador, terco y persistente.

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